mercredi 19 novembre 2014

Quel modèle choisir pour les incubateurs en Afrique : privé, public, ou les deux ?



A CTIC Dakar, nous sommes interrogés de façon journalière sur notre modèle : Comment sommes-nous financés ? Quelle est notre structure de gouvernance ? Pourquoi les compagnies incubées doivent-elles nous payer ? Comment avons-nous commencé ? Etc.


Pour répondre à certaines de ces questions, j'aimerais, dans cet article, discuter des avantages et des inconvénients de diverses formes de gouvernance pour les incubateurs et accélérateurs technologiques en Afrique en utilisant la loupe de CTIC Dakar, qui est une organisation à but non-lucratif née d'un partenariat public privé visant à être financièrement viable en 5 ans (plus que deux ans maintenant, wow !).


Type de service fournis


Tout d'abord, il est très important de distinguer les diverses formes de soutien apportées aux entrepreneurs et de définir ce que l'on entend par « incubateur » ou « accélérateur ».


Ce que l'on souhaite faire a une forte influence sur le budget et donc sur le modèle de gouvernance de tech hub. Pour moi, un incubateur ou un accélérateur est une organisation, à but lucratif ou non-lucratif, qui fournit un espace physique et un soutien intense et pratique aux entrepreneurs dans le but d'augmenter leurs performances. Leur première, et parfois seule mission est de créer et de soutenir des entreprises à forte croissance. La qualité du soutien fourni par l'incubateur est très dépendante de la qualité de ses membres d'équipe et donc, ce type d'organisation implique d'importants frais de fonctionnement notamment en ressources humaines. Elles emploient généralement 5 à 10 personnes en plus des mentors et consultants occasionnels et leur bâtiment doit être assez large pour idéalement fournir des bureaux individuels à 7-10 petites entreprises.


D'un autre côté, les fablabs et les coworking space ont pour mission première de créer et d'animer des communautés technologiques. Ainsi, leur structure de cout est composée principalement de community management et d'organisation d'événements. Les investissements nécessaires au lancement peuvent donc être assez modestes et augmenter par la suite.


Taille de marché et “deal flow”


Ensuite, il faut se demander la chose suivante : Quelle est la taille de son marché en tant qu'incubateur ? Je reste convaincu que les pays d'Afrique Sub-Saharienne n'ont pas assez d'entreprises à forte croissance pour permettre à un modèle d'incubateur financé de façon totalement privée, et ce quel que soit le modèle de revenu utilisé (prise de participation, revenue sharing, etc.) sauf peut-être si l'on ne fait que de la location d'espace (sans coût additionnel de ressources humaines).


Par ailleurs, je pense qu'il faut prendre le temps de construire un « pipeline » de startups prometteuses en investissant beaucoup de temps et de ressources à un stage prématuré, notamment au niveau des universités et des écoles. Nous faisons souvent cela à CTIC Dakar, à travers des événements et des ateliers dont le TEKKI48, une accélération de startups en 48h que nous lançons dans plusieurs villes Sénégalaises tous les 4 mois.


Ainsi, nous espérons qu'un projet sur 20 que nous identifions et accompagnons va finalement devenir une startup intéressante et intégrer nos programmes. Nous avons eu deux beaux exemples cette année avec TongTong.sn, une plateforme d'achat groupé et Genius Family, une startup développant des logiciels de gestion et des applications pour des boutiquiers analphabètes. Ces deux entreprises sont parties de rien en 2013, ont acquis un financement à travers l'un de nos partenaires et sont maintenant en pleine croissance et capable de payer environ dix salaires à la fin de chaque mois. Elles ont pu intégrer notre programme d'incubation en septembre 2014.


En résumé, si vous n'avez pas assez de PMEs mûres dans votre pays ou marché ou bien un écosystème structuré d'investisseurs privés (business angels), vous aurez surement besoin de fonds gouvernementaux ou de bailleurs internationaux à un moment ou à un autre – à moins bien sûr d'avoir un gros investisseur privé derrière vous (ce qui est le cas de l'excellent MEST au Ghana, financé par l'entreprise de logiciel Meltwater). Le choix que nous faisons est d'utiliser ces fonds publics pour démarrer la machine, faire grandir le « deal flow » et ensuite générer des revenus via nos entreprises clientes – qui nous payent sur la base de leur croissance de chiffre d'affaire ou de leur marge pour les entreprises de e-commerce.


Gouvernance, prise de décisions et innovation


C'est là clairement le plus grand désavantage des incubateurs publics ou soutenus par des partenaires au développement. Si vous aidez des entrepreneurs, vous ne souhaitez pas que le gouvernement dirige toute l'opération. Néanmoins, si vous voulez que ces gens vous donnent de l'argent, il faut accepter de les impliquer d'une manière ou d'une autre. C'est un jeu de pouvoir délicat. La manière dont nous gérons cela, est d'inclure les plus importants de ces bailleurs publics dans le comité de gestion en nous assurant que ce dernier reste dirigé par le secteur privé (l'organisation des professionnels des TICs).


D'autres partenaires privés sont aussi fortement représentés (tels que l'opérateur téléphonique Orange par exemple). Il est aussi important de noter qu'aucun des bailleurs internationaux avec lesquels nous sommes partenaires (Banque mondiale, GIZ, Union Européenne) n'est inclus dans le comité de gestion. Jusqu'ici, nous avons pu gérer les ambitions de nos partenaires publics et internationaux en les guidant vers la réalisation de notre vision et non pas l'inverse.


Accès aux marchés et aux financements


Soyons réalistes : Dans beaucoup de pays d'Afrique, les gouvernements sont relativement puissants en comparaison au secteur privé. Ainsi, le plus grand avantage au fait d'avoir des partenaires publics ou privés en relation étroite avec son hub est l'ouverture de certaines portes. En effet, une fois qu'ils croient en votre mission et comprennent la valeur concrète que vous leur apportez pour la réalisation de leurs objectifs propres, ils peuvent beaucoup vous aider ainsi que vos startups, en les impliquant dans des projets publics et/ou en leur fournissant un financement de démarrage.


Par exemple, l'an dernier, nous avons obtenu plus de 40 millions de fcfa de la part de l'Autorité de Régulation des Télécommunication et du Fonds de Développement du Service Universel, qui ont été remis directement à 8 startups. Ce type de financement public peut-être nocif pour le modèle économique d'une startup-comme cela a été largement débattu récemment dans la blogosphère tech kenyane – mais je crois que si l'on combine ce financement avec un soutien de l'incubateur très orienté business, cela fonctionne. Plusieurs de nos entreprises en sont la preuve.


Gestion et rétention d'équipe


Enfin, je pense que le plus grand désavantage de ne pas avoir un modèle purement privé est qu'à un moment, si votre équipe et les business developers sont suffisamment entrepreneuriaux – et c'est ce dont vous avez besoin – ils s'en iront faire leurs propres affaires après 3 à 5 ans. En revanche, si vous avez un modèle privé, c'est soit votre propre bébé soit vous pouvez espérer des parts de capital ou au moins le diriger où vous le souhaitez. Si vous avez un modèle public ou public-privé, je vous encourage donc à faire le maximum pour épanouir votre équipe, la faire grandir et lui donner un maximum de responsabilités, afin de les retenir le plus longtemps possible.


En résumé, il est évident qu'aucun modèle universel n'existe pour les incubateurs technologiques. Selon moi, le marché pour les incubateurs financés de façon purement privés et de façon durable n'existe pas encore pour la plupart des pays d'Afrique Sub-Saharienne. Nous devons saisir les opportunités qui résident dans le fait d'impliquer des donneurs publics et internationaux, notamment les partenaires au développement. Cependant, dans le champ de l'entrepreneuriat technologique en Afrique, tout est histoire de leadership, d'équilibre d'influences et d'équipe.


(Source : Afrique ITnews, 19 novembre 2014)







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